Pastor de Hialeah involucrado en campañas políticas

Pérez, de 77 años, está casado con una mujer que lleva el mismo apellido de Verdugo y los tres son dueños de una casa en el suroeste de Miami Dade.
El Nuevo Herald | Junio 25 de 2013
MELISSA SANCHEZ
MSANCHEZ@ELNUEVOHERALD.COM

Un pastor de Hialeah utilizó una oficina municipal de esa ciudad para cobrar casi $50,000 por su trabajo como asesor de campañas políticas a nivel condal y estatal desde el 2010.

En cada ocasión, los candidatos que contrataron los servicios del reverendo Julio Epifanio Pérez también recibieron el respaldo político de la Coalición de Familias Cristianas, un grupo conservador integrado por Pérez y otras dos personas.

“Esto muestra cómo se está utilizando la bandera religiosa para hacer política, y en este caso, la aparente venta del ‘respaldo político’ de la organización”, dijo Raúl Martínez, un demócrata y ex alcalde de Hialeah. “Ojalá que la Ciudad responda inmediatamente y los saque del edificio municipal”.

Pérez se rehusó a comentar para este artículo.

El pastor había dicho el viernes que respondería por escrito, por lo cual El Nuevo Herald le envió una lista de preguntas por correo electrónico.

Sin embargo, Pérez dijo el lunes que no entendía el motivo de las preguntas y cuestionó las críticas contra su “intachable prestigio, ganado en más de cinco décadas en defensa de los derechos humanos, la justicia social y combatiendo la pobreza y la desventaja social que tiene atrapado a los carentes de recursos en nuestra comunidad”.

Pérez no tiene el permiso de la Ciudad de Hialeah para realizar actividades políticas en el centro comunitario Blanche Morton, ubicado en el 300 Primera Avenida del Este, según el abogado municipal, William Grodnick.

“Si él está registrando esa oficina para sus empresas políticas, lo ha hecho sin la autorización de la ciudad”, dijo Grodnick, quien aseguró que la ciudad tomará acciones apropiadas tras realizar su propia investigación.

Desde el 2010, la ciudad de Hialeah ha alquilado la oficina #104 del centro comunitario a “New Hope Community Center”, una organización sin fines de lucro que pertenece a Pérez, Anthony Verdugo Jr., y el reverendo Luis Arenas.

En un correo electrónico, Pérez afirmó que ha sido servidor público y que ha fundado iglesias y centros comunitarios desde hace décadas, aunque El Nuevo Herald no pudo localizar la iglesia donde actualmente sirve como pastor.

Los registros estatales indican que Pérez ha integrado una variedad de organizaciones, incluyendo la Confraternidad Cristiana de Oración y Apoyo Ministerial (Con Cristo), Inc., y Haga A Un Niño Felíz, Inc., además de los negocios privados como Shirley Cleaning Services, Inc.

Pérez, de 77 años, está casado con una mujer que lleva el mismo apellido de Verdugo y los tres son dueños de una casa en el suroeste de Miami Dade.

Verdugo es presidente de la Coalición de Familias Cristianas, una reconocida organización en la política local que fue fundada con el propósito de “asegurar que nuestras libertades religiosas sean protegidas de la intrusión gubernamental”, según su página de internet. El grupo organiza eventos regulares para candidatos políticos y publica guías para los votantes conservadores antes de cada elección.

De acuerdo con el contrato municipal, New Hope Community Center sólo puede utilizar el espacio para ofrecer servicios sociales a familias de bajos ingresos. Paga $4,861.96 anualmente de alquiler.

Pero tanto la Coalición de Familias Cristianas como dos empresas de consultoría política que pertenecen a Pérez también utilizan esa dirección. El año pasado, el blog Eye on Miami cuestionó el uso de la oficina por la coalición.

En el 2010, Pérez registró la oficina en el centro comunitario como la nueva sede de su empresa Winning Campaigns, Inc. Ese año, la empresa cobró al menos $33,254 por trabajos de asesoría, publicidad y realizar llamadas telefónicas a los votantes de más de 10 candidatos condales y estatales, incluyendo los representantes estatales, Miguel Díaz de la Portilla y Carlos López Cantera y el comisionado condal Javier Souto.

“Yo no sé quién es Julio Pérez, pero es posible que estuvo en alguna campaña”, dijo Souto, quien le pagó $2,500 a la empresa de Pérez en el 2010. “En las campañas políticas se compran anuncios, en los periódicos, en la televisión y en la radio. Si es que le hemos dado algún dinero de la campaña, no lo conozco”.

El año pasado, Pérez montó una nueva empresa, Campaign Victories, Inc., en la misma oficina del edificio municipal. Esta empresa recibió al menos $14,950 por sus servicios de asesoría política, publicidad y otros trabajos de campaña para tres candidatos judiciales, un candidato a la Comisión de Miami-Dade y un candidato a la representación estatal.

Uno de estos candidatos era el abogado John “Johnny” Rodríguez, quien aspiró sin éxito a un cargo judicial. De acuerdo con sus reportes de campaña, Rodríguez pagó $1,000 a Campaign Victories.

El lunes, Rodríguez reconoció haber recibido el respaldo político de la Coalición de Familias Cristianas pero que no recordaba haber contratado a Pérez para realizar trabajos de campaña.

“Sin embargo, durante las campañas hay tanta gente que te trata de sacar dinero, prometiéndote votos, que no recuerdo exactamente con quién yo pude haber hablado de ese grupo”, dijo Rodríguez. “Lo que sí puedo asegurar es que la Coalición de Familias Cristianas nunca me pidió nada a cambio de su respaldo”.

Mensajes a una media decena de los demás candidatos políticos que han contratado los servicios de Pérez no fueron respondidos el lunes.

La consultora política Sasha Tirador dijo que no es la primera vez que escucha de un pastor o reverendo que realiza trabajos políticos para candidatos a cambio de dinero.

“Son los nuevos boleteros en Miami-Dade”, afirmó.

Por lo tanto, la Coalición de Familias Cristianas promete mantener una presencia en la política local de Miami-Dade.

De acuerdo con su página de Internet, el grupo organizará un desayuno al cual ha invitado los representantes estatales José Félix Díaz, Daphne Campbell, y Frank Artiles, así como el alcalde de Miami, Tomás Regalado, y la alcaldesa de North Miami, Lucie Tondreau, entre otros.

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