Ex alcalde de Sweetwater sentenciado a 40 meses de cárcel

Manuel "Manny" Maroño pasará 40 meses en la cárcel por corrupción.
Manuel 'Manny' Maroño fue condenado a prisin por conspiración para cometer cohecho como servidor público.
El Nuevo Herald | Enero 24 de 2014
Tras calificar la corrupción pública como un cáncer que ha plagado la sociedad, un juez federal sentenció el jueves a 40 meses de prisión al ex alcalde de Sweetwater Manuel “Manny” Maroño, quien en noviembre se declaró culpable de conspiración para cometer cohecho utilizando su posición de servidor publico.
 
Maroño aceptó sobornos por hasta $30,000 por parte de agentes del FBI que se hicieron pasar por tramposos negociantes en una operación encubierta que empezó en el 2011 y culminó con su arresto en agosto.
 
El popular ex alcalde de 42 años de edad y quien fue un aliado del gobernador Rick Scott en el sur de Florida, deberá entregarse para cumplir sentencia el 31 de marzo. En su comparecencia en corte, Maroño pidió disculpas por su papel en el caso de corrupción.
 
“Me presento aquí hoy con humildad”, dijo Maroño al juez de distrito William Zloch. “Cometí un error y estoy aquí para aceptar mi responsabilidad”.
 
Sin embargo Zloch le recordó al veterano político, quien fuera alcalde de Sweetwater por una década, que lo que él cometió no fue “un error, sino un delito”.
 
“Yo traicioné la confianza del pueblo”, aceptó un cabizbajo Maroño.
 
Unas 100 personas, entre familiares, amigos, colegas y ex empleados de Sweetwater, acudieron a apoyar a Maroño a la corte federal de Fort Lauderdale. Entre los presentes estaban su esposa Jennifer Muñoz-Maroño, quien es funcionaria de Sweetwater, y uno de los hijos menores de la pareja, ademas de la madre del ex alcalde, la comisionada municipal Isolina Maroño.
 
También Carlos Aguilar, el padre de Christian Aguilar, un joven que fue hallado muerto cerca de Gainesville el año pasado, se presentó ante el juez para pedir “misericordia” por el ex alcalde. Aguilar le contó al juez que Maroño había dedicado días a asistir en la búsqueda de su hijo en un área boscosa e incluso había prestado los servicios de agentes de la policía de Sweetwater para ayudar a su familia.
 
“Manny me dijo que estaba allí para ayudar porque él también es padre”, dijo Aguilar. “Estoy muy agradecido de que haya llegado a mi vida. Ahora lo considero un amigo”.
 
Los abogados defensores de Maroño dedicaron gran parte de la audiencia a mostrar el impacto positivo del ex alcalde en su ciudad, como ayudar a eliminar los graves problemas de inundación; negociar la expansión comercial de la Ciudad con la adición del área que incluye al Dolphin Mall; e iniciar un acuerdo de cooperación con la Universidad Internacional de Florida con planes de crear una ciudad universitaria.
 
“El estuvo allí en todo momento y para todos” dijo el abogado Kendall Coffey.
 
Coffey también hizo referencia a unas 550 cartas que fueron escritas en apoyo a Maroño. Docenas de estas cartas fueron presentadas ante el juez y forman parte de los documentos públicos del caso. Una de estas fue escrita por los padres de Maroño y otras por policías y empleados civiles de Sweetwater y residentes del municipio. La mayoría están fechadas en las dos ultimas semanas de agosto, poco después del arresto del ex alcalde en el ayuntamiento, el día 6 de ese mes.
 
El abogado hizo referencia a una carta en particular, de un antiguo oponente político de Maroño en las elecciones a la alcaldía para el 2007. La misiva fue escrita por Marcos Villanueva, de acuerdo con los documentos a los que el Nuevo Herald tuvo acceso. En la carta, Villanueva aseguraba que Maroño no era como otros políticos y les abría los brazos a sus oponentes.
 
“Es difícil perder una campaña pero Manny me ofreció su amistad y admiración”, escribió Villanueva, quien perdió por menos del 1 por ciento del voto. “Manny ha sido el hijo más productivo de la Ciudad de Sweetwater”.
 
Dos meses después del arresto de Maroño, Villanueva, quien fue policía de Sweetwater en años anteriores, fue juramentado como teniente en el Departamento de Policía municipal por el nuevo alcalde José M. Díaz.
 
El viernes, Villanueva dijo a el Nuevo Herald que había escrito la carta en agosto del 2012, antes de que Maroño se declarara culpable.
 
“En los Estados Unidos las personas son inocentes hasta que se demuestre lo contrario”, dijo Villanueva. “Pero como representante de la ley ahora no podría expresar mi apoyo a alguien que ha traicionado la confianza del público”.
 
En los meses posteriores al arresto de Maroño han salido a la luz casos de presunta corrupción en Sweetwater. Incluso, las autoridades federales están investigando los remolques posiblemente injustificados de cientos de vehículos por parte de la Policía y una compañía que perteneció en parte al ex alcalde y a la que se le otorgó por años un monopolio en la Ciudad.
 
El jueves el juez Zloch dedicó gran parte de la sesión a denunciar la corrupción pública que ha plagado al sur de Florida. Zloch incluso retó a los fiscales federales a explicar por qué estuvieron de acuerdo con los abogados de la defensa en recomendar una sentencia de 37 meses, el rango menor de las pautas federales por el delito que Maroño cometió.
 
“¿Estaría de acuerdo con que la corrupción publica se ha vuelto común y corriente en nuestra sociedad?”, le preguntó el juez al fiscal Jared Dwyer.
 
“Si, estoy de acuerdo”, contestó Dwyer.
 
El fiscal defendió la propuesta de sentenciar a Maroño a 37 meses argumentando que éste aceptó responsabilidad por sus acciones inmediatamente después de ser acusado en agosto. De acuerdo con el fiscal, esta acción de Maroño envió un mensaje a otros políticos corruptos y permitió que la Ciudad de Sweetwater siguiera hacía adelante.
 
El abogado Coffey, un ex fiscal federal de Miami agregó:
 
“La prisión federal también envía un mensaje fuerte a los políticos. Les causa un miedo de muerte”.
 
De acuerdo con la defensa, el caso federal ha sido “un completo desastre para Manny Maroño”.
 
Coffey dijo que Maroño está financieramente destruido y desempleado, y que ahora su esposa mantiene la casa con la ayuda de otros familiares.
 
Zloch terminó sin imponer una multa adicional a Maroño, quien tuvo que devolver los $30,000 que había aceptado en sobornos durante el operativo encubierto del FBI.
 
A pesar del argumento de la defensa, según los récords estatales existe al menos una compañía activa en Florida a nombre de Maroño: M Brothers Transportation, registrada en marzo del 2013. La empresa de servicios de remolque mantiene su flotilla en un terreno frente al Departamento de Mantenimiento de la Ciudad de Sweetwater, en la 17 calle del noroeste.
 
Los abogados defensores también dijeron que Maroño había empezado a consumir más alcohol por sus recientes problemas. Afuera de la corte el abogado Armando Rosquete, sin embargo, minimizó el asunto y dijo que solo lo mencionó porque buscan evitar que su defendido tuviera problemas futuros de alcoholismo.
 
El juez terminó agregando tres meses al tiempo de cárcel sugerido por los fiscales y los abogados. Maroño fue sentenciado a 40 meses en una prisión federal, que tendrá que empezar a cumplir en marzo.
 
El ex alcalde se había declarado culpable en noviembre por el delito que consistió en repartirse con su amigo y cabildero Jorge Forté el dinero de los sobornos a cambio de participar en un programa para obtener fondos federales para el desarrollo de la Ciudad, que en realidad se embolsarían con los presuntos negociantes. Forté será sentenciado en febrero y se espera que reciba una sentencia menor porque cooperó con el FBI al final de la operación encubierta.
 
El mismo día en que arrestaron a Maroño, también cayeron en la misma operación federal el ex alcalde de Miami Lakes Michael Pizzi y el cabildero Richard Candía. Pizzi se declaró inocente y se espera que Candía siga la misma estrategia legal que Maroño.
 
A su salida de la corte federal el jueves Maroño pidió a la prensa permitir que la Ciudad de Sweetwater siga hacía adelante.
 
“Hoy fue un día de aceptar responsabilidad por mis errores y de un nuevo comienzo en mi vida”, dijo.
 
 
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